Plantas extintas

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    Normalmente se habla de animales extintos, como los dinosaurios, o que están en peligro de extinción, como los osos polares. Sin embargo no solamente los animales se extinguen, sino que también algunas especies del reino vegetal han desaparecido.

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    lepidodenron
    cooksoniaFósiles de Sigilarias
    sigilaria

    Las diferentes especies de sigilarias se calcula que habitaron la Tierra hace unos 300 a 360 millones de años, durante el período que se conoce como Carbonífero tardío y que se extinguieron durante el Pérmico Temprano.

    Uno de los mayores yacimientos de fósiles vegetales de la etapa del Carbonífero se encuentra en donde hoy están Irlanda, Inglaterra, el norte de Francia, Bélgica, Países Bajos, Alemania (Cuenca del Ruhr) y Polonia.

    De acuerdo a los estudios científicos, la posición de Europa y América del Norte estaba más cercana al ecuador y, por lo tanto, el clima era más húmedo y cálido en estas zonas. Gran parte de estas zonas estaba cubierta de bosques en los cuales se encontraban especies de la familia Sigillaria, Lepidodendron y Calamites.

    El motivo por el cual estas especies se extinguieron fue que debido al cambio climático el nivel del mar subió, inundando toda esta zona de bosques, en un período estimado en un millón de años.

    Grandes cantidades de lodo y arena sepultaron esta vegetación, formando sedimentos en los que quedaron prensadas algunas de estas especies vegetales hoy extintas.

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    extintas Características de las Sigilarias

    Las especies del género sigilaria eran lycophytas, es decir, que tenían apariencia de árboles, con un largo tallo similar a un tronco, pero que no estaba constituido por madera.

    A pesar de que el tronco podía ser ancho, no era del todo rígido, su sostén lo permitían una sólida base de hojas que crecía debajo de la superficie del tronco, mientras que su centro estaba lleno de corteza blanca. Las hojas de esta especie crecía en una espiral alrededor del fino tronco envolviendolo y dándole mayor estabilidad.

    Los restos de estas plantas fósiles muestran que su tronco tenía un tejido fotosintético en su superficie, lo cual estaría indicando que seguramente se tratase de un tallo verde.

    Las plantas sigilarias llevaban sus esporas (no eran semillas) en estructuras cónicas añadidas a su cuerpo principal, y tenían un ciclo de vida bastante corto, creciendo rápidamente y alcanzando la madurez en pocos años. De hecho, se ha sugerido que estas plantas eran monocárpidas, es decir que morían tras la reproducción.

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    Plantas extintasLepidodenron
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    Una de las plantas extintas documentadas por el registro fósil es el Lepidodendron, un género extinto de plantas similares a los árboles, las cuales se reprodujeron por la Tierra durante el período Carbonífero. Su forma y estructura son particularmente interesantes, y en ellas nos sumergimos hoy.

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    El Lepidondedron era una planta primitiva vascular y arborescente que podía alcanzar con comodidad los 30 metros de altura y sus troncos el metro de diámetro. Estos últimos producían poca madera y escasas ramas, y alcanzaban su tope con pequeñas ramas entrecruzadas cubiertas de hojas.

    Esta característica es una de las más interesantes de este tipo de plantas, ya que las cicatrices de hojas estaban compuestas por tejido fotosintético con pequeños poros a través de los cuales el dióxido de carbono del aire ingresaba a las plantas. Su similitud con la piel de lagarto hizo que en el siglo XIX llegara a exhibirse en algún museo como tal. Vemos una fotografía de ellas a continuación.

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    En cuanto a sus hojas, éstas eran largas y cerradas, comparables al pasto de hoy en día.

    Los Lepidodendron vivían posiblemente en las partes más húmedas de las ciénagas de carbón que existían en el período Carbonífero. Habitaban en zonas de alta densidad, con 1000 o 2000 individuos por hectárea.

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    cladophlebis
    lepidodenronCooksonia
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    Entre las plantas fósiles que poblaron nuestro planeta, existió en algún momento un humilde ejemplar de no más de diez centímetros de alto que vivió a mediados del período silúrico. Sin embargo, a pesar de su corta y tímida estatura esta planta tiene una interesante particularidad: se trata de una de las primeras plantas terrestres.

    La cooksonia fue una planta que habitó varias zonas de la Tierra, pues los fósiles se han encontrado tanto en Irlanda, gales e Inglaterra y en países tan distanciados como Bolivia, Libia, la República Checa, Kazajistán o Estados Unidos. Sin embargo, sus holotipos provienen de Gran Bretaña y Australia.

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    Las relaciones entre la cooksonia y el resto de las plantas de hoy no permanece del todo clara. Aparentemente la cooksonia no es un fósil guía, pero es un grado evolutivo de un género primario. De hecho, cuatro formas diferentes de esporas probablemente pertenecientes a distintas especies, han sido encontradas en esporángios de una de sus especies.

    La cooksonia fue descrita originalmente por el británico Willian Henry Lang en 1937, y su nombre fue acuñado en honor a Isabel Cookson, quien colectó los especímenes de una de sus especies en Perton Quarry en 1934.

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    fosilesArchaefructus
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    Continuamos nuestro viaje al pasado focalizado en las plantas extintas, esta vez haciendo referencia a una planta que existió en el período Cretáceo, concretamente hace 125 millones de años atrás (aunque originalmente se la ubicó hacia el final del Jurásico). Se trata del género Archaefructus, con tres especies asignadas y sobre el que echamos ojo en el día de hoy.

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    Este es un género extinto de plantas acuáticas herbáceas, cuyo registro fósil se origina enla Formación Yixian en el noreste de China. Se trata nada menos que de el posible primer género de plantas con flores.

    La controversia en torno a Archaefructus radica en sus características. Su edad y el hecho de que no contiene ni sépalo ni pétalos, y tampoco órganos reproductivos, han hecho que la planta tenga forma elongada. Se ha propuesto que las Archaefructus son una nueva familia de angiospermas basales.

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    Sin embargo, la visión más predominante es que la forma elongada que muestran los fósiles es en realidad una inflorescencia más que una flor, con flores estaminadas arriba (machos) y flores pistiladas debajo (hembras).

    En la cabecera del post y aquí arriba apreciamos dos fósiles de Archaefructus que la paleobotánica ha registrado.

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    Plantas extintasCladophlebis
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    Cerramos nuestro especial de plantas extintas haciendo referencia a unas parientes de una de las plantas que más me agradan: los helechos. Se trata del género Cladophlebis, el cual incluyó a varias especies de helechos de hace millones de años atrás.

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    El género Cladophlebis es un género extinto de pteridofitas (pteridophytas), nombre sofisticado para los helechos y afines. Estas plantas antiguas habitaron la Tierra durante el período Mesozoico y el Paleozoico tardío, concretamente entre 284.4 a 70.6 millones de años atrás según indica el registro fósil.

    Las Cladophlebis se extendieron por ambos hemisferios, y contaba con numerosas especies. C. akhtashensis, C. arctica, C. browniana, C. denticulata, C. dunberi, C. haiburnensis, C. heterophylla o C. Hirta, por nombrar algunas de ellas.

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    Lo que apreciamos en las fotografías son fósiles de Cladophlebis, con especial detalle en la foto de cabecera del post, que muestra cuatro muestras diferentes de plantas fosilizadas.

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    Encontrar restos fósiles de este tipo de plantas que estuvieron en nuestro planeta hace tantos millones de años es algo emocionante, ya que nos pone en contacto directo con la historia de la vida en la Tierra. También considero que debería hacernos tomar mayor conciencia de lo que puede provocar el cambio climático y por lo tanto cuidar más nuestro medio ambiente.


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