Plantas extintas

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    Normalmente se habla de animales extintos, como los dinosaurios, o que estn en peligro de extincin, como los osos polares. Sin embargo no solamente los animales se extinguen, sino que tambin algunas especies del reino vegetal han desaparecido.

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    lepidodenron
    cooksoniaFsiles de Sigilarias
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    Las diferentes especies de sigilarias se calcula que habitaron la Tierra hace unos 300 a 360 millones de aos, durante el perodo que se conoce como Carbonfero tardo y que se extinguieron durante el Prmico Temprano.

    Uno de los mayores yacimientos de fsiles vegetales de la etapa del Carbonfero se encuentra en donde hoy estn Irlanda, Inglaterra, el norte de Francia, Blgica, Pases Bajos, Alemania (Cuenca del Ruhr) y Polonia.

    De acuerdo a los estudios cientficos, la posicin de Europa y Amrica del Norte estaba ms cercana al ecuador y, por lo tanto, el clima era ms hmedo y clido en estas zonas. Gran parte de estas zonas estaba cubierta de bosques en los cuales se encontraban especies de la familia Sigillaria, Lepidodendron y Calamites.

    El motivo por el cual estas especies se extinguieron fue que debido al cambio climtico el nivel del mar subi, inundando toda esta zona de bosques, en un perodo estimado en un milln de aos.

    Grandes cantidades de lodo y arena sepultaron esta vegetacin, formando sedimentos en los que quedaron prensadas algunas de estas especies vegetales hoy extintas.

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    extintas Caractersticas de las Sigilarias

    Las especies del gnero sigilaria eran lycophytas, es decir, que tenan apariencia de rboles, con un largo tallo similar a un tronco, pero que no estaba constituido por madera.

    A pesar de que el tronco poda ser ancho, no era del todo rgido, su sostn lo permitan una slida base de hojas que creca debajo de la superficie del tronco, mientras que su centro estaba lleno de corteza blanca. Las hojas de esta especie creca en una espiral alrededor del fino tronco envolviendolo y dndole mayor estabilidad.

    Los restos de estas plantas fsiles muestran que su tronco tena un tejido fotosinttico en su superficie, lo cual estara indicando que seguramente se tratase de un tallo verde.

    Las plantas sigilarias llevaban sus esporas (no eran semillas) en estructuras cnicas aadidas a su cuerpo principal, y tenan un ciclo de vida bastante corto, creciendo rpidamente y alcanzando la madurez en pocos aos. De hecho, se ha sugerido que estas plantas eran monocrpidas, es decir que moran tras la reproduccin.

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    Plantas extintasLepidodenron
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    Una de las plantas extintas documentadas por el registro fsil es el Lepidodendron, un gnero extinto de plantas similares a los rboles, las cuales se reprodujeron por la Tierra durante el perodo Carbonfero. Su forma y estructura son particularmente interesantes, y en ellas nos sumergimos hoy.

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    El Lepidondedron era una planta primitiva vascular y arborescente que poda alcanzar con comodidad los 30 metros de altura y sus troncos el metro de dimetro. Estos ltimos producan poca madera y escasas ramas, y alcanzaban su tope con pequeas ramas entrecruzadas cubiertas de hojas.

    Esta caracterstica es una de las ms interesantes de este tipo de plantas, ya que las cicatrices de hojas estaban compuestas por tejido fotosinttico con pequeos poros a travs de los cuales el dixido de carbono del aire ingresaba a las plantas. Su similitud con la piel de lagarto hizo que en el siglo XIX llegara a exhibirse en algn museo como tal. Vemos una fotografa de ellas a continuacin.

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    En cuanto a sus hojas, stas eran largas y cerradas, comparables al pasto de hoy en da.

    Los Lepidodendron vivan posiblemente en las partes ms hmedas de las cinagas de carbn que existan en el perodo Carbonfero. Habitaban en zonas de alta densidad, con 1000 o 2000 individuos por hectrea.

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    cladophlebis
    lepidodenronCooksonia
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    Entre las plantas fsiles que poblaron nuestro planeta, existi en algn momento un humilde ejemplar de no ms de diez centmetros de alto que vivi a mediados del perodo silrico. Sin embargo, a pesar de su corta y tmida estatura esta planta tiene una interesante particularidad: se trata de una de las primeras plantas terrestres.

    La cooksonia fue una planta que habit varias zonas de la Tierra, pues los fsiles se han encontrado tanto en Irlanda, gales e Inglaterra y en pases tan distanciados como Bolivia, Libia, la Repblica Checa, Kazajistn o Estados Unidos. Sin embargo, sus holotipos provienen de Gran Bretaa y Australia.

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    Las relaciones entre la cooksonia y el resto de las plantas de hoy no permanece del todo clara. Aparentemente la cooksonia no es un fsil gua, pero es un grado evolutivo de un gnero primario. De hecho, cuatro formas diferentes de esporas probablemente pertenecientes a distintas especies, han sido encontradas en esporngios de una de sus especies.

    La cooksonia fue descrita originalmente por el britnico Willian Henry Lang en 1937, y su nombre fue acuado en honor a Isabel Cookson, quien colect los especmenes de una de sus especies en Perton Quarry en 1934.

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    fosilesArchaefructus
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    Continuamos nuestro viaje al pasado focalizado en las plantas extintas, esta vez haciendo referencia a una planta que existi en el perodo Cretceo, concretamente hace 125 millones de aos atrs (aunque originalmente se la ubic hacia el final del Jursico). Se trata del gnero Archaefructus, con tres especies asignadas y sobre el que echamos ojo en el da de hoy.

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    Este es un gnero extinto de plantas acuticas herbceas, cuyo registro fsil se origina enla Formacin Yixian en el noreste de China. Se trata nada menos que de el posible primer gnero de plantas con flores.

    La controversia en torno a Archaefructus radica en sus caractersticas. Su edad y el hecho de que no contiene ni spalo ni ptalos, y tampoco rganos reproductivos, han hecho que la planta tenga forma elongada. Se ha propuesto que las Archaefructus son una nueva familia de angiospermas basales.

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    Sin embargo, la visin ms predominante es que la forma elongada que muestran los fsiles es en realidad una inflorescencia ms que una flor, con flores estaminadas arriba (machos) y flores pistiladas debajo (hembras).

    En la cabecera del post y aqu arriba apreciamos dos fsiles de Archaefructus que la paleobotnica ha registrado.

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    Cerramos nuestro especial de plantas extintas haciendo referencia a unas parientes de una de las plantas que ms me agradan: los helechos. Se trata del gnero Cladophlebis, el cual incluy a varias especies de helechos de hace millones de aos atrs.

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    El gnero Cladophlebis es un gnero extinto de pteridofitas (pteridophytas), nombre sofisticado para los helechos y afines. Estas plantas antiguas habitaron la Tierra durante el perodo Mesozoico y el Paleozoico tardo, concretamente entre 284.4 a 70.6 millones de aos atrs segn indica el registro fsil.

    Las Cladophlebis se extendieron por ambos hemisferios, y contaba con numerosas especies. C. akhtashensis, C. arctica, C. browniana, C. denticulata, C. dunberi, C. haiburnensis, C. heterophylla o C. Hirta, por nombrar algunas de ellas.

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    Lo que apreciamos en las fotografas son fsiles de Cladophlebis, con especial detalle en la foto de cabecera del post, que muestra cuatro muestras diferentes de plantas fosilizadas.

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    Encontrar restos fsiles de este tipo de plantas que estuvieron en nuestro planeta hace tantos millones de aos es algo emocionante, ya que nos pone en contacto directo con la historia de la vida en la Tierra. Tambin considero que debera hacernos tomar mayor conciencia de lo que puede provocar el cambio climtico y por lo tanto cuidar ms nuestro medio ambiente.


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